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Los huesos de la columna están separados por duras almohadillas de cartílago llamadas discos intervertebrales (inter = “entre”; vertebral = “huesos de la columna”). Los discos sanos son gruesos y flexibles (como una esponja húmeda), lo que permite una amplia gama de movimientos de torsión y flexión. Un disco enfermo es rígido y duro (como una esponja seca) y propenso a lesiones como abultamientos o hernias. Con el tiempo, la gravedad, la disfunción de la articulación espinal y el trauma acumulado hacen que los discos se compriman, aplanen y degeneren. Esta compresión constante evita que el oxígeno y los nutrientes tan necesarios entren en el disco. Esta inanición continua hace que las capas externas del disco, que alguna vez fueron duras, se ablanden, lo que permite que el disco se lesione o se enferme. El daño del disco puede ocurrir en cualquier parte de la columna. Sin embargo, los discos del cuello (columna cervical) y la zona lumbar (columna lumbar) son los que se lesionan con mayor frecuencia.

La enfermedad degenerativa del disco, como su nombre lo indica, es causada por la degeneración progresiva del disco intervertebral. Casi todas las actividades físicas (no importa cuán simples sean) ejercen presión sobre estos discos. Con el tiempo, el estrés diario repetido y los traumas menores comienzan a debilitar los discos de la columna. Este proceso de desgaste acumulado eventualmente conducirá a la degeneración del disco, comúnmente conocida como enfermedad degenerativa del disco.

El proceso de degeneración del disco a menudo comienza con una falta crónica de oxígeno y nutrientes. Esto puede ocurrir debido a 1) compresión del disco superior a la normal o 2) como resultado de la disminución de la hidratación. Una mayor compresión proviene de actividades repetitivas y dañinas, como agacharse, levantar objetos o girar; incluso estar sentado por mucho tiempo puede crear niveles anormalmente altos de compresión del disco. La hidratación disminuida ocurre cuando se introduce menos líquido en el disco del que se “presiona” fuera del disco. Esto crea lentamente un disco desinflado o deshidratado. El término médico para esta falta de líquido del disco es desecación del disco y es el hallazgo de resonancia magnética más comúnmente utilizado para identificar la enfermedad degenerativa del disco.

Síntomas

Los síntomas de la enfermedad degenerativa del disco pueden variar ampliamente según la ubicación y la gravedad de la afección. En general, el disco degenerado en sí mismo causa poco o ningún dolor. Si causa síntomas, a menudo crea rigidez alrededor de las articulaciones afectadas o un dolor profundo que a menudo aumenta con el movimiento de la articulación. Sin embargo, a medida que la articulación “se calienta”, el dolor suele disminuir con este mismo movimiento corporal.

Aunque el disco degenerado a menudo solo causa síntomas leves, la enfermedad degenerativa del disco puede causar dolor severo y discapacidad de otras formas. El problema más grave relacionado con la enfermedad degenerativa del disco es la compresión nerviosa directa. Esto ocurre cuando el disco espinal se vuelve más delgado como parte del proceso degenerativo. Este adelgazamiento, también llamado Reducción de la Altura del Disco, hace que el espacio entre los huesos se estreche. Este estrechamiento también hace que el agujero entre los nervios, el foramen, también sea más pequeño. El Estrechamiento del Foraminal Neural causa una compresión directa de hueso sobre nervio que puede crear síntomas tan severos y debilitantes como dolor agudo, ardor, entumecimiento, hormigueo y debilidad muscular. Con el tiempo, este proceso degenerativo puede comprometer la integridad del nervio hasta el punto de que los órganos controlados por estos nervios pueden enfermarse. Por lo tanto, los problemas más desconcertantes asociados a la Enfermedad degenerativa del disco no se deben al disco en sí, sino a cómo la degeneración del disco hace que los nervios se lesionen como resultado.

Descompresión no quirúrgica del disco espinal

Antes de los avances recientes en la tecnología de descompresión espinal, NO había ningún tratamiento curativo disponible para la enfermedad degenerativa del disco. Los tratamientos destinados al alivio sintomático solo incluyen fisioterapia, medicación antiinflamatoria, atención quiropráctica, ejercicios en el hogar, reposo en cama, analgésicos narcóticos, medicación relajante muscular, medicación antidepresiva, inyecciones epidurales de esteroides y bloqueos nerviosos. La principal intervención quirúrgica ha sido eliminar el disco por completo y fusionar los huesos por encima y por debajo del disco: fusión cervical o cirugía de fusión lumbar. Desafortunadamente, la tasa de éxito de esta cirugía es notoriamente baja y la tasa de repetición de la cirugía se acerca al 100% aproximadamente 7 años después de la cirugía inicial. La cirugía de reemplazo de disco aún está a varios años de su uso general y los resultados iniciales no han sido favorables.

La descompresión espinal es el ÚNICO tratamiento disponible que puede reducir los síntomas de la enfermedad degenerativa del disco al tratar la CAUSA de la degeneración: la compresión crónica del disco que contribuye a la pérdida de líquido del disco.

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